真理的堅持

宋朝數學家李冶,又名李治,字仁卿,號敬齋,真定欒城(今石家庄東蒿城縣)人。三十多歲時,曾任鈞州(今河南禹縣)的知縣。

南宋時間,異族入侵,烽火連年,山河破碎,民不聊生。公元1232年,鈞州為蒙古軍攻陷,李冶逃亡山西,過了十九年的流浪生活。這時,他已五十九歲了。人老思鄉,落葉歸根,他終於回到老家附近的封龍山定居。此時,他家境清貧,只有幾間草屋,辦了個學堂,靠講學維生。

李冶在封龍山一面努力講學,宣傳科學普及工作,一面刻苦鑽研,精心研究“天元術”。什麼是“天元術”?大家知道,方程式在實際生活中的用處很大。“天元術”就是專門研究如何設未知數,列方程式的學問。李冶所寫的《測圓海境》是他研究“天元術”的結晶,是世界上最早的一本專著。原來,在此之前,雖然已有人會列方程,但都是用語言文字來敘述的,難懂且繁瑣,解起來很吃力。自從有了“天元術”,方程的表達及解的過程就大為簡化。國外,直到十六世紀下半葉法國數學家韋達(Viéte)才開始使用符號代表方程中的未知數,比“天元術”至少要晚三百年。

李冶研究數學,比較注重聯繫實際。在他所著的這本書中,共搜集了一百七十個應用題,都是從實際中抽象出來的。他這種理論聯繫實際的作風遭到一些文人的譏笑和攻擊。宋朝理學家朱熹公開宣傳數學是神創造的。另一個代表人物邵雍還叫嚷要建立一套所謂“先天象數學”。他們嘲笑李冶研究的是“九九賤技”,聳人聽聞地要人們“不要玩物喪志”。李冶痛斥了這些錯誤的觀點。在《測圓海境》的“序言”中,他詳細闡述了自己的觀點,可說是對當時那些與他對立的文人所下的一篇挑戰文。李冶精研數學,能充分認識數學的重要性,歧視、嘲弄都沒能使他退卻。他指出“術數雖屬六藝之末,而施之人事,則最為切務”說明數學造福人類是很重要的。

李冶為研究數學,生活清苦,常出現“飢餓至不能自存”,但他“仍處之泰然,以講學著書為樂”。

公元1259年,元世祖忽必烈登位後,用高官厚祿為餌,聘他為官,被婉言拒絕。1264年,元朝為編寫遼、金、元的歷史,設立了翰林院。1265年,李冶被召為翰林學士,但他僅任職一年,又以老病為由辭去了官職,回封龍山繼續隱居講學,陶醉在傳授數學知識的樂趣之中,至辭世。

《測圓海境》是李冶的代表作,“天元術”是他最得意的研究成果。他十分珍惜自己的心血結晶。1279年,八十八歲高齡的李冶病重了,他把兒子李克修叫到床邊,說:

“我一生寫了很多書,等我死後,都可以燒去,唯獨那本被人罵為‘九九賤技’的《測圓海境》,是我心血的結晶,你要好好保存,日後必有用處。”李冶死後,元朝著名數學家朱世傑等人在認真鑽研“天元術”的基礎上,把它發展為“四元術”,推廣到解多元高次方程和方程組方面去。

人們對李冶這種威武不屈、富貴不淫的科學精神極為讚賞。李冶鄙視高官厚祿、榮華富貴。他把精力全部投入數學的研究和普及教育事業。堅持探求數學科技之路,堅貞不渝。他留給我們的除了數學財富之外,還有寶貴的精神財富。